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Tra 25 anni la benzina ad alghe marine sarà di uso quotidiano

I ricercatori di Aarhus, in Danimarca, stanno sviluppando un processo finanziariamente sostenibile che utilizza il mare per diversificare lo stock di biocarburanti disponibili. In particolare come si sa da tempo, e noi ne abbiamo scritto qui, la alghe marine che gli scienziati di tutto il mondo chiamano il carburante di terza generazione. E basandosi sull’esempio del settore eolico, gli scienziati stimano che ci vorranno circa 25 anni perché la benzina ad alghe marine sia redditizia su larga scala.

Una normale automobile, il cui serbatoio viene riempito con il 10 per cento di carburante alle alghe, viene usata per testare questo nuovo propellente e le sue prestazioni vengono confrontate con quelle dei carburanti delle stazioni di servizio.

Le emissioni che misuriamo sono CO, CO2 e NOX. Inoltre, misuriamo anche le emissioni di particolato dell’auto“, afferma Sten Frandsen – ingegnere meccanico e business manager del DTI, Danish Technoloy Institute.

I test di emissione che abbiamo ottenuto dal carburante per le alghe marine sono esattamente allo stesso livello di quelli che otteniamo dal carburante di riferimento“.

Il biocarburante alle alghe marine non emette meno CO2, ma a differenza della benzina, estrae CO2 dall’atmosfera durante la crescita.

I ricercatori prevedono di aumentare la parte utilizzata nel serbatoio del motore, convinti che nei prossimi anni passeremo ai biocarburanti.

Vediamo molte auto elettriche entrare sul mercato, ma è una soluzione unica per le emissioni di CO2?” si chiede Frandsen. “Perché abbiamo trasporti pesanti, abbiamo navi, abbiamo aerei, consumando ancora una grande quantità di combustibili fossili. Abbiamo bisogno di un sostituto per questo, e forse le alghe potrebbero essere una soluzione“.

Una macchina con serbatoio riempito con carburante anche di alghe marine

Perché le alghe sono sostenibili?

Innanzitutto perché crescono ovunque. Hanno bisogno solo del sole e del mare, che copre il 70% del nostro pianeta. La loro coltivazione non richiede terreni coltivabili, fertilizzanti o acqua dolce, come altri biocombustibili ricavati da residui agricoli, per esempio.

Ma come si può produrre questo nuovo combustibile su scala industriale? Questa è la sfida di un progetto di ricerca europeo chiamato MacroFuels. Gli scienziati del laboratorio di Petten, in Olanda, stanno cercando il modo migliore per convertire gli zuccheri delle alghe marine in carburanti.

In alcune specie, questo può rappresentare fino al 60% della pianta. A lungo termine, non dovrebbero più produrre bottiglie, ma tonnellate di etanolo e barili di butanolo. Sempre seguendo un processo piuttosto elementare:

Prima prendiamo le alghe marine. E poi usiamo l’acqua per estrarre gli zuccheri con alcuni enzimi o acidi“, dice Jaap Van Hal, un chimico e responsabile dell’innovazione presso la bioraffineria, coordinatore scientifico del progetto TNO e del macrocarburante. “E poi si ottiene una soluzione zuccherina, e proprio come si produce vino o birra, la si fa fermentare in etanolo o butanolo, e la si miscela con benzina o diesel normali per produrre l’E10 e poi ci si guida sopra la macchina“.

Piante di alghe marine

Più produzione di biocarburante significa più biomassa di alghe marine. Grazie alle economie di scala e alla meccanizzazione, i ricercatori sperano di ridurre del 100% i costi di produzione del carburante. Insieme alla commercializzazione di altri prodotti a base di alghe marine, questo potrebbe rendere i carburanti economicamente fattibili in futuro.

Quando abbiamo iniziato il progetto un paio di anni fa, stavamo lavorando con metri quadrati. Oggi stiamo facendo ettari, e nel prossimo futuro andremo nel raggio di chilometri quadrati“, dice Bert Groenendaal, un chimico e coordinatore del progetto di ricerca e sviluppo della SIOEN, un’azienda chimica belga.

“Oggi il prezzo di un litro di biocarburante a base di alghe marine è decisamente troppo alto, probabilmente cento volte più costoso dei carburanti tradizionali. Ma quando la scala salirà, il prezzo scenderà, e noi entreremo in una gamma in cui saremo competitivi rispetto ai carburanti tradizionali“.

 

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