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Tequila: pianta di agave

Tequila come “benzina”: biocarburante dall’agave, forse si può

Su Impakter Italia uno degli argomenti più diffusi è quello dei biocarburanti. Carburanti cioè che derivano direttamente dalla materia vivente, piuttosto che essere prodotto dai lenti processi geologici coinvolti nella formazione dei combustibili fossili, come il petrolio.

I ricercatori dell’Università di Sydney, in Australia, hanno scoperto che le piante di agave possono essere utilizzate come biocarburante sostenibile nei trasporti. E non solo per produrre – tra le altre cose – pulque, mescal e tequila per citare tre utilizzi molto conosciuti.

Tequila messicana – License to use Creative Commons Zero – CC0

La pianta della tequila è il miglior biocarburante?

Il biocarburante è considerato una forma di energia rinnovabile ed è comunemente prodotto da piante e colture. Il biocombustibile è spesso costituito da canna da zucchero, mais, funghi e persino alghe.

La canna da zucchero è una di queste piante largamente utilizzata per il biocombustibile. Il Brasile è il leader mondiale nella produzione di carburante etanolo dalla canna da zucchero e lo fa dagli anni Settanta. Il raccolto dolce è particolarmente benefico, poiché restituisce circa otto volte più energia di quanta ne venga investita.

La ricerca non ha ancora confermato che la pianta di agave sia la migliore opzione, ma è descritta come “un prodotto economico e sostenibile per la produzione di biocarburante“, dal Professore Associato Tan dell’Università di Sydney che ha ripreso il lavoro del team internazionale di ricercatori, guidato dal dottor Xiaoyu Yan dell’Università di Exeter. Secondo lo studio, l’agave tequilana si sta dimostrando un’alternativa più efficiente sia alla canna da zucchero che al mais, soprattutto nelle regioni semiaride come quelle australiane.

Lo studio dimostra che la pianta potrebbe essere stabilita in Australia semi-arida come soluzione “verde” alla carenza di carburante per il trasporto della contea. Secondo gli scienziati, l’efficiente processo ad acqua bassa potrebbe anche contribuire a produrre etanolo per disinfettante per le mani, che è molto richiesto durante la pandemia COVID-19. L’impianto di agave viene ora coltivato come fonte di biocarburante negli Atherton Tablelands nel Far North Queensland da MSF Sugar.

Agave messicana – License to use Creative Commons Zero – CC0

Il professor Daniel Tan, agronomo associato dell’Università di Sydney, suggerisce che la pianta promette alcuni vantaggi significativi rispetto alle fonti esistenti di bioetanolo come la canna da zucchero e il mais. “La pianta dell’agave è una coltura rispettosa dell’ambiente che possiamo coltivare per produrre carburanti a base di etanolo e prodotti sanitari“.

Può crescere in aree semiaride senza irrigazione; e non è in concorrenza con le colture alimentari e non richiede limitate forniture di acqua e fertilizzanti. L’agave è tollerante al caldo e alla siccità e può sopravvivere alle calde estati australiane“.

Come può la pianta della tequila diventare carburante?

L’autore principale della ricerca, il dottor Xiaoyu Yan, dell’Università di Exeter, che ha condotto la valutazione del ciclo di vita, afferma: “La nostra analisi evidenzia le possibilità di produzione di bioetanolo dall’agave coltivata in Australia semiarida, causando una pressione minima sulla produzione alimentare e sulle risorse idriche. I risultati suggeriscono che il bioetanolo derivato dall’agave è superiore a quello del mais e della canna da zucchero in termini di consumo e qualità dell’acqua, emissioni di gas serra e produzione di etanolo“.

Questo studio ha utilizzato le analisi chimiche dell’agave di un allevamento pilota di agavi di Kalamia Estate, Queensland (vicino ad Ayr) effettuate dalla dottoressa Kendall Corbin per il suo dottorato di ricerca all’Università di Adelaide, sotto la supervisione della professoressa Rachel Burton.

È favoloso che i risultati delle mie analisi chimiche possano essere utilizzati sia in uno studio economico che in uno studio sull’impronta ecologica e abbiano applicazioni nel mondo reale“, ha detto la dottoressa Corbin.

Un Impianto per la produzione di biocarburante – License to use Creative Commons Zero – CC0

L’analisi economica suggerisce che una prima generazione di produzione di bioetanolo da agave non è attualmente commercialmente sostenibile senza il sostegno del governo, dato il recente crollo del prezzo mondiale del petrolio“, afferma il professor Tan. “Tuttavia, questo potrebbe cambiare con la domanda emergente di nuovi prodotti sanitari a base di etanolo, come i disinfettanti per le mani”.

Questa è la prima valutazione completa del ciclo di vita e analisi economica del bioetanolo prodotto da un esperimento sul campo di agave di cinque anni nel nord del Queensland. La nostra analisi mostra che una resa di bioetanolo di 7414 litri per ettaro ogni anno è ottenibile con piante di agave di cinque anni“.

Lo studio sulla pianta della tequila

Lo studio ha rilevato che la canna da zucchero produce 9900 litri per ettaro ogni anno. Tuttavia, l’agave supera la canna da zucchero in una serie di misure, tra cui l’eutrofizzazione dell’acqua dolce, l’ecotossicità marina e – cosa fondamentale – il consumo di acqua.

A parità di resa, l’agave utilizza il 69 per cento in meno di acqua rispetto alla canna da zucchero e il 46 per cento in meno di acqua rispetto al mais. Per l’etanolo da mais statunitense, la resa è stata inferiore a quella dell’agave, con 3800 litri all’ettaro all’anno. “Questo dimostra che l’agave è un prodotto vincente, economico e ambientale per la produzione di biocarburanti negli anni a venire“, ha detto il Professor Associato Tan.

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