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Aramco: l’azienda più ricca del mondo

La Saudi Aramco, il gigante petrolifero statale dell’Arabia Saudita, può generare profitti come nessun’altra azienda sulla Terra: l’utile netto dello scorso anno è stato di $ 111,1 miliardi, ed ha superato ampiamente i colossi statunitensi tra cui Apple Inc. ed Exxon Mobil Corp.

La rivelazione è arrivata questa settimana prima che la Aramco debuttasse nel mercato obbligazionario internazionale. Le obbligazioni, presentate agli investitori in un roadshow globale, hanno costretto Aramco a rivelare segreti tenuti segreti dal momento della nazionalizzazione della compagnia alla fine degli anni ’70, ed hanno fatto luce sul rapporto tra il regno e il suo bene più importante.

L’aumento del debito di Aramco – che produce circa il 10% del greggio mondiale – è un piano B per generare denaro per l’agenda economica dell’Arabia Saudita dopo che è stata posticipata un’IPO di Aramco. Il principe ereditario Mohammed bin Salman utilizza il bilancio patrimoniale della compagnia per finanziare le sue ambizioni.

Aramco è nata come impresa statunitense con una concessione per i diritti petroliferi in Arabia Saudita e fu acquisita completamente dal governo saudita nel 1980.

Sia Fitch Ratings che Moody’s Investors Service hanno assegnato ad Aramco il quinto più alto grado di investimento, lo stesso del debito sovrano saudita, ma inferiore a quello delle major petrolifere Exxon, Shell e Chevron Corp., in parte perché Aramco non genera tanto denaro per barile a causa del suo pesante onere fiscale.

Il prospetto obbligazionario di 470 pagine, depositato presso la London Stock Exchange, dettagliava una serie di rischi per i potenziali investitori, inclusi i missili che cadevano sulle installazioni di Aramco, l’impatto delle leggi antitrust statunitensi sull’OPEC, la lotta ai cambiamenti climatici e persino il rischio che l’Arabia Saudita spezzerà l’ancoraggio tra la sua valuta, il riyal e il dollaro USA.

Ha anche rivelato che il gigante petrolifero saudita è stato vittima di un attacco informatico “riuscito” nel 2012 che ha costretto la compagnia a spostare alcune operazioni in modalità “manuale”.

Mentre il prospetto fa luce sulla società più ricca del pianeta – il suo reddito netto è più di cinque volte quello di $ 21 miliardi di Exxon Mobil nel suo ultimo anno intero, e quasi il doppio di quello di $ 60 miliardi di Apple – mostra anche quanto sia affidabile Aramco rispetto ai prezzi elevati del petrolio e del gas naturale.

Nel 2016, quando il prezzo del greggio Brent è sceso a una media di $ 45 al barile e l’OPEC ha tagliato la produzione, l’azienda ha faticato a pareggiare. L’utile netto per l’intero anno è stato di soli $ 13 miliardi e il flusso di cassa è stato di $ 2 miliardi.

La dipendenza del regno dalla società per finanziare le spese sociali e militari, così come i sontuosi stili di vita di centinaia di principi, impone un pesante fardello al flusso di cassa di Aramco che paga il 50% del suo profitto sull’imposta sul reddito, oltre a una scala di royalty che inizia al 20% delle entrate della società e sale fino al 50% con il prezzo del petrolio.

Aramco ha registrato un flusso di cassa da operazioni di $ 121 miliardi e $ 35,1 miliardi di spese in conto capitale, e ha pagato $ 58,2 miliardi di dividendi al governo saudita nel 2018, secondo Moody’s. In una presentazione ai potenziali obbligazionisti, la società ha dichiarato che il suo “dividendo ordinario” lo scorso anno è stato di $ 52 miliardi.

Fitch ha dichiarato che il suo rating per Aramco – A +, un livello inferiore al rating AA per Shell e ben superiore al livello Aaa di Exxon – riflette i “forti legami” tra l’azienda e il regno e l’influenza che lo stato ha su Aramco regolando il livello di produzione, tassazione e dividendi.

“Nel corso del tempo, un ambiente a basso costo del petrolio potrebbe causare un deficit fiscale prolungato per l’Arabia Saudita che potrebbe comportare cambiamenti in linea con il regime fiscale di Aramco”, ha affermato Neil Beveridge, analista energetico presso Sanford C. Bernstein & Co. a Hong Kong . “Non è possibile dissociare il governo sovrano da Aramco, data la relazione molto stretta e il contributo che Aramco apporta al finanziamento complessivo dell’Arabia Saudita”.

Aramco ha riportato il flusso di fondi da operazioni – una misura osservata da vicino dagli investitori e simile al flusso di cassa da operazioni – di $ 26 al barile equivalente di petrolio l’anno scorso, secondo Fitch. Questo è inferiore a quello che godono grandi compagnie petrolifere come Shell e Total SA, a $ 38 e $ 31 al barile.

Il piano obbligazionario, il rating del credito e la pubblicazione dei primi estratti dei conti di Aramco fanno tutti parte delle ambizioni di Mohammed, che controlla la maggior parte delle leve del potere nel regno e vuole perseguire una IPO come parte dei suoi piani per preparare il Paese per l’era post-petrolio.

Eduardo Lubrano

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